Kuva: Jani Uhrman

FC Lahti aloittaa Veikkausliiga-kautensa sunnuntaina 8.4. Turun Palloseuraa vastaan pelattavalla ottelulla. Kausi on mustille kuhnureille järjestyksessään jo kahdeskymmenestoinen, mutta se ei ole vain kausi muiden joukossa. Alkavalla kaudella FC Lahti osallistuu kotoisen Veikkausliigan lisäksi myös Eurooppa-liigan karsintoihin. Vaikka paikkaa europelien lohkovaiheissa pidetäänkin usein suomalaisjoukkueille saavuttamattomana rastina, on yksittäinen karsintaottelukin erittäin merkityksellinen. Ne nimittäin tietävät rahaa. Ja sitä ei ole koskaan liikaa suomalaisessa jalkapallossa.

Europelit tuovat kauteen omat haasteensa

Europeleihin valmistautuminen alkaa henkisesti jo sillä hetkellä, kun sinne oikeuttava sarjasijoitus saavutetaan. Kansainvälisen vivahteen saaminen mukaan nostaa kauden haastavuutta toki kentällä, mutta huomattavaa päänvaivaa se aiheuttaa myös kulissien takana. FC Lahden toimitusjohtaja Tomi Honkasen mukaan europelit vaikuttaa joukkueen rakentamiseen ja sitä myötä budjettiin. Sen kasvattaminen taas vaikuttaa kaikkeen tekemiseen.

Joukkueen laatu ja leveys on asioita, joita pitää heijastella kilpailuihin joihin ollaan osallistumassa. Budjetti pitää mitoittaa siten, että meillä on riittävän laadukas ja leveä pelaajamateriaali.”

Viime kaudella pelaajabudjettia nostettiin kesken kauden. Tälle kaudelle pelaajabudjetti pysyy suunnilleen sillä tasolla, jolle se viime kauden aikana nousi. Yhtään peliä ei kuitenkaan voiteta pelaajien palkoilla, vaan joukkueessa on aina kyse myös henkilökemioista. Pelaajia hankittaessa on taidokkaalla scouttauksella ja toki myös onnella osansa kokonaisuudessa.

Perinteisesti ja myöskin strategian mukaisesti FC Lahdella on nuori joukkue, joten uusia pelaajia hankittaessa otetaan huomioon esimerkiksi kokemus kansainvälisissä otteluissa”, kertoo Honkanen.

Oman haasteensa kuvioon toi tällä kaudella vielä se, että Kisapuisto ei täytä UEFA:n kriteerejä ja näin pelit tulee pelata toisaalla. Lahdessa on Hiihtostadion, joka ei ehkä ole tunnelmallisin paikka jalkapallon seuraamiseen, mutta DDR:n monumentiksi ihan kodikas. Stadion täyttää myös UEFA:n lisenssivaatimukset, mutta sinne oli kaavailtu kesäksi remonttia juuri sellaisella aikataululla, että se estäisi FC Lahden europelien pelaamisen.

Stadionille huhuiltiin remonttia kesän ajaksi. Pitkällisten neuvotteluiden jälkeen aikataulut saatiin kuitenkin sovittua siten, että FC Lahti pystyy stadionilla europelinsä pelaamaan. Olisihan se ollut melkoinen häväistys joutua pelaamaan pelit jossain muussa kaupungissa”, Honkanen tokaisee.

Yksikin karsintakierros on arvokas

Toki europelit tuovat mukanaan myös runsaasti mahdollisuuksia. Imagollista voittoa seura saa siitä, että useampien eurokarsintojen jälkeen FC Lahti miellettään suomalaiseksi eurojoukkueeksi. Tämä parantaa asemaa pelaajaneuvotteluissa ja myös kaupallisessa toiminnassa. Imagolliset vaikutukset ulottuvat pidemmälle ajanjaksolle. Markkinoinnilliset ja myynnilliset mahdollisuudet ovat myös ilmeiset seuran profiilin nousun myötä.
Tärkein yksittäinen Euroopan tuoma hyvä on kuitenkin puhdas raha. UEFAn nykyisen palkitsemiskäytännön mukaisesti kierroksen arvo on joukkueille yli 200 000 euroa jo ensimmäisistä karsintakierroksista lähtien. Kun asiat laitetaan mittasuhteeseen, on yksittäisen kierroksen merkitys siis melkoinen. FC Lahden kohdalla se on miltei puolet koko kauden pelaajabudjetista. Täytyy toki muistaa, että myös kierroksesta koituvat kulut lankeavat seuroille. Arpaonni on näissä peleissä siis moniuloitteinen käsite.

Kierroskorvauksesta maksetaan myös matkat, jotka saattavat olla pitkiä ja hankalia. Lisäksi reissut tulevat hyvin nopealla varoitusajalla, joten mitään nopean varaajan etuja tai ryhmäalennuksia on turha odotella”, sanoo Honkanen.

Kuva: Jani Uhrman

Mikä on sitten toimitusjohtajan vinkkelistä ihanteellinen arvontatulos? Kiinnostava vastustaja,  helppo matkustettava, pienemmän sarjan heikompi joukkue vai kaikkien näiden summa?

Pelkkä lyhyt etäisyys ja helppo matka ei takaa parasta vastustajaa. Viime kerralla Euroopassa meillä oli vastassa kokenut ja hyvä ruotsalainen joukkue, joka lopulta koitui liian kovaksi vastustajaksi meille”, Kertoo Honkanen viitaten 2015 Elfsborgia vastaan pelattuihin otteluihin.

Ensimmäisen kierroksen ihannevastus olisi sellainen, jonne olisi kohtuulliset matkustuskustannukset, mutta joka olisi meille sopivankokoinen saalis. Esimerkkinä mainittakoon Baltian maista mukana olevat joukkueet. Tai sitten joku hienoa brittiläistä jalkapalloperinnettä edustava joukkue vaikka Walesista tai Pohjois-Irlannista”, Honkanen jatkaa.

Seurahistorian ensimmäinen eurokarsinta antaa uskoa

FC Lahti pelasi ensimmäiset europelinsä vuonna 2009, kun joukkue raivasi tiensä kolmannelle karsintakierrokselle. Jari Litmasen johdolla Kuhnurit kiusasivat vielä keskisuurta belgialaista Club Brüggen joukkuetta aivan kalkkiviivoille saakka. Tuo historian ensimmäinen taival on Honkasen mukaan tyyliesimerkki onnistuneesta karsinnasta ja antaa uskoa siihen, että arpaonnen siivittämänä joukkueen on mahdollista yltää pitkällekin.

FC Lahden ensimmäinen retki Euroopassa osoittaa, että joukkueen pysyessä ehjänä ja sopivan tyyppisten vastustajien osuessa matkan varrelle on mahdollisuudet mennä vieläkin pidemmälle. Ainakin pari karsintakierrosta on aivan realistinen tavoite. Mutta toki niin pitkälle kuin rahkeet riittävät.”

Tekemällä oppii

Honkaselle kyseessä on jo toinen eurostintti FC Lahden toimitusjohtajana. Hän uskoo, että koko organisaation valmius on nyt parempi ja mahdollisia sudenkuoppia väistellään kokeneempana ketterämmin. Hänen mukaansa mm. UEFA:n mittavan lisesnsiöintimenettelyn parempi tuntemus takaa sen, että eri asioiden aikatauluttaminen ja asettaminen mittakaavaan toimii paremmin.

Esimerkiksi UEFA:n terveystarkastukset ovat huomattavasti tarkemmat ja vaativammat kuin kansallisella tasolla ja siihen on hyvä osata varautua.”

Myös myynti- ja markkinointitoimenpiteiden kannalta on hyvä, että edellinen kerta Euroopassa on vielä tuoreessa muistissa. Kokemus markkinoinnin ja erilaisten myyntikampanjoiden ajoittamisesta on esimerkiksi hyvin arvokasta.

Tietysti myös turvallisuuteen liittyvät asiat ovat tärkeitä. Turvallisuuspäälliköllä on jo kokemusta UEFA:n sääntöjen kanssa pelaamisesta. Turvallisuussuunnitelmaa tietysti hiotaan hyvin voimakkaasti vastustajasta riippuen”, Honkanen kertoo.

Kisapuistossa kohti parempaa ottelukokemusta

Pääosaa FC Lahden kaudesta näyttelee kotoinen Veikkausliiga. FC Lahti pelaa alkavalla kaudella kaikki kotipelinsä Kisapuistossa, joka odottelee täydessä ränsistyneisyydessään päätöksiä tulevaisuudestaan. Vaikka perusfasiliteetit eivät tässä jalkapallopyhätössä ole priimaa, on kisapuistoon matkaaville katsojille pyritty rakentamaan entistä parempi ja sujuvampi ottelukokemus.

Me haluamme tehdä entistä sujuvampaa ja toimivampaa asiakaskokemusta. Kisapuistoon on tulossa lisää myyntipisteitä, joiden sijoittelussa on otettu kokonaisuus paremmin huomioon. Tuotevalikoima kehittyy myös ruokien ja juomien osalta”, sanoo Honkanen.

Myös seuralle taloudellisesti tärkeisiin VIP-käytäntöihin on tulossa muutosta. Kisapuisto on aiemmin ollut hyvin haasteellinen paikka rakentaa toimivia VIP-olosuhteita. Nyt kuitenkin apu on löydetty läheltä, vaikkakaan ei kovin itsestään selvältä taholta.

Yritysasiakkaille meillä on uutuutena ruokailut Lyseon tiloissa. Taukokahvit taas tarjoillaan kenttätasolla. Kaikessa palvelussa pyritään siihen, että palvelut olisivat lähellä ihmisiä ottelun aikana”, kertoo Honkanen.

Yleisön tukea tarvitaan FC Lahden ja Kisapuiston taakse

Honkanen toivoo lahtelaisten löytävän tällä kaudella sankoin joukoin Kisapuistoon. Hän uskoo Veikkausliigan alkupuoliskon ja europelien lisäävän nappiin mennessään lahtelaisen jalkapalloyleisön yhtenäisyyttä. Se taas olisi omiaan vahvistamaan Kisapuiston asemaa lahtelaisen jalkapalloilun kotina ja puhaltaisi ehkä freesiä tuulta myös alueen kehitysprojektin purjeisiin.

Oma toive olisi se, että näyttäisimme sankoin joukoin Kisapuiston olevan lahtelaisen jalkapalloilun koti. Me olemme osaltamme tehneet parhaamme sen suhteen, että saamme Kisapuistoon loihdittua hyvät olosuhteet jalkapallo-ottelun seuraamiseen. Yleisön tukea taas me tarvitsemme siihen, että saisimme tehtyä Kisapuistosta kunnon noidankattilan. Kotiluolan, josta ei kukaan saa mitään ilmaiseksi mukaansa”, sanoo Honkanen.

Kisapuiston tulevaisuus lahtelaisen jalkapalloilun kotina lepää tietysti pääosin muilla kuin FC Lahden harteilla. Nyt uuden pääkatsomon rakentamiseen kerää ysityistä rahaa kaikessa hiljaisuudessa kaupungin omistama toimitilayhtiö Spatium. Mustien kuhnureiden menestyksekkäillä otteilla Kisapuistossa on tietysti merkitystä myös alueen kehityksessä. Jatkuva pelaaminen kansallisella huipulla ja yleisön suurempi kiinnostus loisi painetta vauhdittaa vastausta myös tähän ikuisuuskysymykseen. Eikä myöskään muikeat euro-otteet vieressä hiihtiksellä tekisi pahaa kokonaisuudelle.